芝加哥(路透社)-几十年来,我们一些最杰出的美国政客一直在发出警报,说社会保障是联邦预算赤字的重要驱动力。但这是真的吗?

美国参议院多数党领袖共和党议员米奇·麦康奈尔(Mitch McConnell)最近指出,“应享权利”是造成联邦赤字增加的主要原因,并指责民主党拒绝接受医疗保险,医疗补助和社会保障计划的削减提案。

麦康奈尔在上个月回应美国财政部的一份报告称,2018财年预算赤字增至7790亿美元,为六年来最高。财政部将增加归因于《减税和就业法》(TCJA)中包含的减税,支出增加和利息支付增加。(完整故事)(reut.rs/2CNjSBm)。

在大选之前就削减我们非常受欢迎的应享权利计划的呼声引起了令人惊讶的政治-而且它在公众中卖得不好。 NPR,PBS NewsHour和Marist(bit.ly/2zewazj)本周进行的一项民意测验发现,有60%的美国人更愿意撤消减税,而不是削减在社会保障,医疗保险和医疗补助方面的支出。

但是麦康奈斯的论点有实质性吗?

您可以证明,医疗保险和医疗补助支出的增加会导致赤字,因为这两者都部分取决于联邦政府的总收入。我要反驳的是,这些计划的成本上升反映了医疗成本上升的普遍问题,不仅影响政府,而且影响为工人和个人购买保险的雇主。

但是,争论社会保障造成赤字的时间很长。

根据法律,社会保障不能缴纳联邦赤字,因为它只需要从其信托基金中支付福利。反过来,这些资金则通过收入的12.4%专用工资税筹集资金,在雇员和雇主之间平均分配,对收入(今年)征收的税款最高为128,400美元。

该计划的收入和支出是通过两个联邦信托基金来核算的,这些信托基金近年来运作有大量盈余,并且不断增长,它们在2018财年结束时估计有2.89万亿美元。根据法律规定,社会保障局必须仅将这些盈余资金投资于特殊发行的美国国库券,该国库券具有与任何其他联邦债券相同的全部信仰和信用担保。

长期展望

展望未来,随着人口老龄化所带来的好处,以及随着美国生育率的持续下降,信托基金的盈余将被提取,这意味着更少的工人将向该系统缴税。

那已经开始发生了。自1982年以来,2018财年支出超过收入(包括投资利息)。2018财年社会保障收入为9,120亿美元,支出为9,910亿美元。差额(790亿美元)来自偿还这些国库券的利息。一些保守的政策分析人士指出,这笔款项证明社会保障是赤字的原因,因为790亿美元的款项来自政府一般收入。

保守派智囊团曼哈顿学院的高级研究员布莱恩·里德尔(Brian Riedl)说:“我们可以说,这是一笔790亿美元的借贷利息,这是罚款。”“过去,社会保障部门每年会产生盈余,并将盈余的钱借给财政部。在那些年里,社会保障的存在减少了联邦预算赤字。今天,它依靠财政部的现金注入来支付全部收益。”

Riedls点在技术上是正确的。但是从这个意义上讲,与其他任何美国国债持有者(无论是华尔街还是中国政府)相比,社会保障不再是造成赤字的原因。倡导组织社会保障事业部总裁南希·奥特曼说:“除非平衡普通基金,否则政府需要筹集一定数量的资金。”

“如果不这样做,它将发行债券-唯一的问题是,谁购买债券?”奥特曼说。

社会保障导致赤字的第二个论点与该计划的长期前景有关。信托基金预计将在2034年用完;届时,收入将足以继续支付仅约75%的承诺收益。

我们可能会或可能不会达到这一点-我们可以通过逐步增加工资税和提高保障收入的上限来消除很多长期缺口。或者,我们可以通过进一步延长退休年龄来减少福利,或者通过增加税收和减少福利来实现某种组合。

其他创造性的选择可能包括允许社会保障受托人将储备金的一小部分投资于股票,或对金融服务征税。从我的角度来看,明智的做法是用更高的收入支持该计划,以弥补缺口并扩大收益。

但是,赤字老鹰指出2034年的穷竭日期是指政府将必须弥补任何缺口,并继续支付全部利益。这里的论点是,鉴于该计划的受欢迎程度和利益的重要性,国会绝不允许大幅度削减社会保障福利;如果信托基金将要枯竭,议员将仅从政府一般收入中弥补差额。

但是有关我们将实现2034年降息的说法是推测性的。国会可能会提前制定解决方案,也可能不会。

如果我们确实达到了2034年耗尽世界末日的情景,是否会利用总收入的问题就更加具有投机性。国会预算办公室的长期预算预测认为这会发生-但不是因为无党派的国会预算计分员有一种或另一种观点。联邦法律要求国会预算办公室(CBO)假定,在这种情况下,某些强制性计划的付款将继续获得全部资金。

如果信托基金用完了,社会保障局实际上会做什么?根据国会研究处最近的分析,答案尚不清楚。它可能会继续按延迟的时间表支付福利或削减付款。由于社会保障是一项法定权利,因此受益人可能会采取法律行动要求全额赔偿。

人们希望永远不要回答这些问题,因为精疲力尽真是一团糟。但是我们可以得到以下答案:社会保险是否会立即导致赤字:没有。

(这里表达的观点是路透社专栏作家的观点。)